André Kuipers staat voor belangrijke taak

BAJKONOER - Astronaut André Kuipers staat voor misschien wel zijn belangrijkste taak in de ruimte.

Een Russisch ruimtevrachtschip brengt deze week voorraden naar de Nederlander en zijn vijf collega's in het internationale ruimtestation ISS. Het is aan Kuipers om de onbemande capsule zaterdag veilig binnen te loodsen.

De Progress-capsule wordt in de nacht van woensdag op donderdag gelanceerd vanaf de ruimtebasis Bajkonoer in Kazachstan. Het vaartuig heeft bijna drie ton aan voedsel, water, zuurstof, brandstof, materialen en wetenschappelijke experimenten aan boord.

Het is de eerste levering sinds Kuipers vorige maand zelf de ruimte in ging.

Precisiewerk

De aankoppeling is een precisiewerk. Centimeter voor centimeter moet de Progress naar het ISS toe kruipen. Beide vaartuigen draaien dan bijna 400 kilometer boven de aarde, met een snelheid van ongeveer 27.600 kilometer per uur.

In principe gaat de aankoppeling op de automatische piloot. Kuipers kijkt toe en controleert. Als alles goed gaat, hoeft hij niet in actie te komen. Maar wanneer de aankoppeling dreigt mis te gaan, moet de Noord-Hollander ingrijpen en de besturing van de Progress overnemen.

Zware last

Op de schouders van Kuipers rust een zware last. De meeste aankoppelingen verlopen vlekkeloos, maar als het toch misgaat kunnen de gevolgen bijzonder groot zijn. In 1997 botste een uit koers geraakt vrachtschip tegen het Russische ruimtestation Mir.

Het vrachtschip sloeg een gat in de wand van het complex en vernielde de zonnepanelen. De bemanningsleden wisten door snel ingrijpen hun leven te redden.

Het betekende het begin van het einde voor de Mir. Rusland trok zijn geld uit het project en in 2001 verging het ruimtestation in de dampkring.

Uitgesteld

De komende maanden moet Kuipers nog zeker twee vrachtschepen binnenloodsen. Die gaan in maart en april naar het ISS. Volgende maand zou Kuipers de eerste commerciële vlucht naar het ISS loodsen, de onbemande Dragon van een Amerikaans bedrijf, maar die is voor onbepaalde tijd uitgesteld.

Lees meer over:
Tip de redactie