Miljoen Amerikanen op de vlucht voor orkaan Rita

MIAMI/GALVESTON - Orkaan Rita lijkt in kracht af te nemen en valt volgens het National Hurricane Center in Miami nu in de vierde categorie van de Saffir-Simpson schaal. De wind heeft nu aanhoudende snelheden van ongeveer 240 kilometer per uur, maakte het orkanencentrum bekend. Eerder op de dag bereikte de wind nog snelheden tot 280 kilometer per uur.

Het hoge dodental die de orkaan Katrina drie weken geleden veroorzaakte in de Amerikaanse staten Louisiana en Mississippi, heeft ervoor gezorgd dat geen enkel risico wordt genomen voor de komst van Rita. De uiterst krachtige orkaan heeft 1,3 miljoen mensen op de been gebracht en de hulpdiensten staan klaar voor een grootschalige hulpactie.

Het is nog onzeker hoe krachtig de orkaan is wanneer hij aan land gaat, maar het Amerikaanse nationale orkanencentrum gaat uit van tenminste categorie 3. Het oog van Rita stevent af op de plaats Galveston en het enkele kilometers landinwaarts gelegen Houston, de vierde stad van de Verenigde Staten. In de regio hebben 1,3 miljoen mensen het bevel gekregen te evacueren.

Files

De snelwegen landinwaarts zijn daardoor veranderd in enorme parkeerplaatsen door de enorme files, meldde de plaatselijke krant Houston Chronicle. De autoriteiten hebben daarom de hoogst ongebruikelijk maatregel genomen om de ingaande wegen te veranderen in banen voor uitgaand verkeer, waardoor de capaciteit is verdubbeld.

Nadat de reddingsoperatie in New Orleans slechts zeer moeizaam op gang kwam, nemens de reddingsdiensten en Defensie dit keer geen enkel risico. Defensie heeft aangekondigd snel na het passeren van Rita luchtverkenningsvliegtuigen over het getroffen gebied te sturen om te kunnen inschatten hoeveel hulp nodig is. Nu al zijn 5000 leden van de Nationale Garde gemobiliseerd en vanuit Louisiana zijn 1300 manschappen teruggehaald.

De Amerikaanse organisatie voor rampenbestrijding, FEMA, heeft tientallen vrachtwagens vol water en ijs naar de bedreigde regio gestuurd. Nog eens tientallen trucks met kant-en-klaar-maaltijden staan klaar in de nabijgelegen stad San Antonia. Bijna 750 medische hulpverleners en reddingswerkers zijn naar het gebied gestuurd en de FEMA heeft het Pentagon gevraagd om helikopters, communicatieteam, tijdelijke opvang voor 2500 patiënten en veldkeukens die dagelijks 500.000 maaltijden kunnen leveren.

Spookstad

Galveston veranderde donderdag in een spookstad. Van de 58.000 inwoners is volgens burgemeester Lyda Ann Thomas 80 procent vertrokken. Alle huizen zijn dichtgetimmerd en in de winkels is vrijwel geen spaanplaat of water meer verkrijgbaar.

De stad heeft juist de herdenking achter de rug van de naamloze orkaan die in 1900 het hoogste aantal slachtoffers veroorzaakte die een natuurramp in de Verenigde Staten ooit teweeg bracht, met tussen de 8000 en 12.000 doden.

New Orleans wapent zich eveneens tegen de komst van Rita, hoewel de stad niet in de directe lijn van de orkaan ligt. Volgens de autoriteiten kunnen zelfs enkele centimeters regen er al voor zorgen dat de dijken rond de stad opnieuw breken, waardoor wijken van de stad opnieuw onder water kunnen lopen.

Olie

Meer dan 70 procent van de olieproductie in de Golf van Mexico is door de nadering van Rita komen stil te liggen. De oliewinning van de maatschappijen Shell en BP ligt zo goed als plat en het personeel is van de boorplatforms geëvacueerd.

Bergingsbedrijf Smit Internationale haalt zijn werknemers eveneens uit het gebied terug en de KLM schrapt de komende dagen de vluchten tussen Amsterdam en Houston.

NASA

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA sluit het Johnson Space Centre in Houston en heeft de controle over het internationale ruimtestation ISS overgedragen aan Rusland.

Militairen

De gouveneur van de Amerikaanse staat Texas, Rick Perry, heeft president George Bush gevraagd om 10.000 federale militairen naar de zuidelijke staat te sturen om te helpen nadat de orkaan Rita is gepasseerd. De gouveneur denkt de troepen nodig te hebben voor zoek- en reddingsacties.

Washington heeft nog niet op de aanvraag gereageerd. Het Amerikaanse ministerie van Defensie had al helikopters en communicatietroepen naar Texas gestuurd en zenden in het kielszog van de orkaan enkele marineschepen naar de Golf van Mexico.

Texas heeft zelf al 5000 manschappen van de Nationale Garde en duizend militairen van het Texaanse leger paraat staan.

Tip de redactie