'Free Willy' Keiko plotseling overleden

OSLO - De orka Keiko, ster uit de film 'Free Willy', is vrijdag bezweken aan een plotseling opgekomen longonsteking. Dit hebben zijn verzorgers zaterdag meegedeeld, zo meldde de Noorse krant Dagbladet. Keiko, die sinds ruim een jaar in de Noorse Taknesfjord leefde, is 27 jaar geworden.

Keiko's verzorgers zeiden dat het dier niet meer te redden was omdat de ziekte zo plotseling optrad en de toestand van het dier snel verslechterde. Uren nadat de verzorgers hadden opgemerkt dat Keiko lusteloos leek en geen trek in voer had, stierf hij. Keiko, die anderhalf jaar geleden na een lange periode van gevangenschap begon aan een leven in het wild, was de ster in drie 'Free Willy'-films, waarin een jongetje vriendschap sluit met een orka en hem aanmoedigt over de muur van een aquarium te springen en van de vrijheid in de oceaan te genieten.

Keiko werd bij IJsland gevangen genomen toen hij twee jaar was. Hij vertoonde bijna twintig jaar kunstjes in amusementsparken in Canada en Mexico. In 1998 werd hij bevrijd uit zijn benarde omstandigheden in Mexico en naar IJsland teruggebracht, nadat mensen die hem in de film 'Free Willy' uit 1993 hadden gezien, een campagne voor zijn vrijlating waren begonnen.

Keiko is sinds 1998 aan de kust van IJsland getraind om weer in het wild te kunnen leven. Hij moest leren zelf vis te vangen. De vrijlating en de gewenningsperiode kostten in totaal bijna 20 miljoen dollar. In juli vorig jaar was het zover: Keiko koos het ruime sop en verbleef korte tijd in het gezelschap van enkele soortgenoten. Toch trokken de mensen hem kennelijk meer, want hij dook uiteindelijk op in de Skaalvikfjord in Noorwegen. Daar liet hij zien dat hij toch nog een beetje filmster was. Hij speelde met kinderen en liet hen op zijn rug liet zitten. Zes weken later werd hij overgebracht naar de ijsvrije Taknesfjord.

Enige tijd vreesden de fans van Keiko voor diens leven. Noorse deskundigen hadden tegen kranten gezegd dat de orka zo'n gevaar was voor zonaanbidders en zalmteelt dat hij afgemaakt zou moeten worden. Anderen zeiden dat de autoriteiten hem moesten laten inslapen omdat hij de winterse koude in een fjord niet zou kunnen overleven.

Het ministerie van Visserij in Oslo haastte zich echter om de gemoederen te bedaren. Het Scandinavische land heeft toch al een slechte naam doordat het de jacht op dwergvinvissen toestaat, en had weinig behoefte aan gruwelijke beelden en teksten over het doden van Keiko.

Wat er met de dode Keiko gaat gebeuren, is nog niet bekend. Directeur David Phillips van de Free Willy-Keiko Foundation in Groot-Brittannië zei tegen de BBC dat hij er de voorkeur aan geeft dat het dier wordt begraven.

Tip de redactie